«Si llega al público en general, será demasiado tarde», afirmó. «Hemos perdido el tren».

La gripe suele ser más grave en adultos mayores y niños menores de 5 años. (Un brote de gripe porcina en 2009 no fue tan devastador como se temía, pero mató a casi 1.300 niños). La gravedad de la enfermedad también depende de la cantidad de virus que tengan los pacientes infectados. . expuestos y por cuánto tiempo, así como la vía de entrada y su historial genético y de salud general.

Las personas infectadas generalmente presentan fiebre y síntomas respiratorios; algunos casos progresan rápidamente a neumonía o muerte. Si el virus de la gripe aviar se adaptara a las personas, el mundo necesitaría miles de millones de dosis de vacunas y antivirales para prevenir estos resultados.

La reserva federal contiene cuatro tipos de antivirales contra la gripe, pero para que sean eficaces, los medicamentos deben tomarse dentro de las 48 horas posteriores a la aparición de los síntomas. Una revisión reciente encontró muy poca evidencia para medir la efectividad de tres de los cuatro medicamentos, incluido el comúnmente utilizado oseltamivir, vendido como Tamiflu.

Algunas versiones nuevas del H5N1 tienen mutaciones que hacen que el virus sea resistente al oseltamivir y a los otros dos fármacos, pero esos cambios, afortunadamente, no se han transmitido ampliamente en las poblaciones animales. No se han observado mutaciones contra el cuarto fármaco, baloxavir.

Pero sólo hay unos cientos de miles de dosis de ese medicamento en reserva, según David Boucher, director de enfermedades infecciosas de la Administración federal de Preparación y Respuesta Estratégica.