Cuando Boitumelo Molema, estudiante universitario de 22 años, fue a su clínica habitual en la ciudad de Mafikeng hace unos días para recoger un suministro mensual de cinco bolígrafos, se enteró de que estaban agotados. Visitó dos clínicas más, ninguna de las cuales tenía suministros, antes de ir a una clínica privada y comprarlos por el equivalente a 10 dólares cada uno. Tendrá dificultades para cubrir ese costo, dijo. (Las clínicas privadas compran pequeños volúmenes a través de mayoristas que tratan con empresas).

James-Brown, portavoz de Novo Nordisk, dijo que la compañía alertó a Sudáfrica el año pasado que no presentaría ofertas para el próximo contrato de plumas de insulina humana.

Jamaloodien, del servicio de salud sudafricano, dijo que la compañía sólo le dijo al gobierno que habría una “restricción de suministro”, pero no que iba a salir por completo. Eso, dijo, no quedó claro hasta que se completó el proceso de contratación en enero. Después de eso, su departamento tardó en emitir una nueva oferta para intentar encontrar otro proveedor, debido a limitaciones de personal, y ha estado luchando para intentar llenar el vacío, dijo.

Novo Nordisk comenzó a fabricar plumas en 1985 y éstas, o bombas, son el estándar de atención para los diabéticos tipo 1 en los países industrializados. También los utilizan los ricos de los países de bajos ingresos.

Pero Sudáfrica es una rareza entre los países de bajos ingresos, el único que hasta ahora ha suministrado plumas de insulina al servicio de salud pública.